Gerard Moreno, capitán del Villarreal CF esta noche, conducen un balón durante la primera parte // Foto: Villarreal CF.

Morales comanda la goleada del Villarreal CF al Hajduk Split

Gerard Moreno, capitán del Villarreal CF esta noche, conducen un balón durante la primera parte // Foto: Villarreal CF.

UEFA Conference League (Play-off, Ida).- Villarreal CF, 4; Hajduk Split, 2.

Un Morales genuino fue clave en la victoria del Villarreal ante el Hajduk Split en la ida del play-off de la Conference, precisamente en su debut en competición europea y en el Ciutat de València como escenario, donde el equipo amarillo disputará sus partidos como local en lo que resta de año debido a las reformas de La Cerámica. El ‘Comandante’ marcó dos goles, el del empate y el tercero, y dio el cuarto a Gerard Moreno, todo en una primera parte primorosa. No obstante, fueron los croatas quienes golpearon primero de forma sorprendente, con un gol de Biuk, previa asistencia de Livaja, que pasó de héroe a villano, pues minutos después se anotó en propia meta el 2-1. En la recta final los dálmatas marcaron de penalti el 4-2, obra de Fossati, el tanto que deja relativamente abierta una eliminatoria que el Submarino debió cerrar totalmente este noche.

Revolución absoluta de Unai Emery para afrontar el primer encuentro de la previa de la UEFA Conference League. El técnico vasco realizó hasta ocho cambios respecto al once inicial que puso en liza el pasado sábado en el José Zorrilla de Valladolid, únicamente repitieron Pedraza, Coquelin y Gerard Moreno. De esto modo, el Submarino debutó en la actual tercera competición continental con un 1-4-4-2 formado por Reina bajo palos, primer partido oficial de amarillo tras su regreso; el canterano De la Fuente en el lateral derecho, Pedraza en el izquierdo, con una improvisada pareja de centrales compuesta por Mandi y Cuenca. El doble pivote estuvo protagonizado por Coquelin y Manu Morlanes, en banda derecha actuó Samu Chukwueze, en la izquierda el MVP de Pucela, Álex Baena; y en ataque Morales, que volvía a la que había sido su casa estos últimos años, acompañó a Gerard Moreno.

El partido comenzó con la sorpresa que nadie quería imaginar. Al minuto dos el cuadro croata se avanzó en el marcador en una acción de falta de intensidad de la zaga amarilla. Marko Livaja, uno de sus jugadores diferenciales, metió un balón peligrosísimo en el área y Biuk, en boca de gol y en posición dudosa, conectó con el cuero para batir a Reina. Se ponía cuesta arriba la eliminatoria prácticamente antes de empezar. Bien es cierto que Chukwueze pudo avanzar a los groguets en la primera ocasión del duelo, y no lo es menos que Gerard Moreno puso la réplica para intentar empatar pero ninguna terminó de encontrar el camino del gol. El gol trastocó los planes iniciales y dejó en estado de shock al Villarreal unos minutos, algo que aprovechó el equipo balcánico para crear problemas a la línea defensiva del cuadro groguet.

Pero pronto respondieron los vila-realenses y precisamente Morales, que estrenó titularidad con la zamarra amarilla en el campo de su exequipo, el Levante, fue el que lideró la reacción. El ‘Comandante’ cogió un balón en el interior del área, recortó por dos veces a su par y se sacó un tiro cruzado que, algo desviado al golpear en un zaguero rival, terminó alojándose en el fondo de las mallas de la meta de Kalinic. Todo volvía a comenzar en el Ciutat de Valencia en el minuto 13. Y lo iba a hacer en positivo para un Villarreal que tan solo cinco minutos después le daba la vuelta al marcador. Baena, la sensación de este inicio de curso en el Submarino, servía una falta lateral y Livaja pasaba de héroe a villano para rematar y anotar en propia puerta el 2-1. Y pudo llegar el 3-1 en un remate con la testa de Morales, previo centro desde la banda derecha de Chukwueze, pero el exlevantinista llegó demasiado forzado y envió el cuero alto. Sin embargo, el ‘Comandante’ no fallaría en la siguiente, Chukwueze le sirvió un balón de oro al espacio y Morales lo aprovechó para batir por el palo corto a Kalinic. Del susto a la felicidad en apenas media hora para la afición grogueta.

El juego y la presión alta del equipo de Emery desarbolaba a los dálmatas, que tenían muy complicada la progresión y con ello llegar a la portería defendida por Reina, salvo con algún tiro lejano con poca picardía para poder sorprender al meta groguet. El Submarino tenía el partido bajo control, lo tenía en el bolsillo en el centro del campo, con el trabajo de Coquelin y Morlanes pero también con las proyecciones en ataque de Chukwueze y Baena. No había color sobre césped, bueno sí, el amarillo. Y todavía iba a llegar un gol más antes del tiempo de descanso, el de Gerard Moreno, que culminó con la pierna derecha una excelente transición con un tiro raso antes de recibir una magnífica asistencia de Morales con el exterior. Tiempo de asueto y jugadores a vestuarios con un contundente 4-1 en el electrónico.

Los visitantes trataron de sorprender al Villarreal tras salir de vestuarios, tal y como habían conseguido en el primer tiempo, y lo cierto es que gozaron de diversos acercamientos con relativo peligro. Pero también Morales pudo marcar el tercero en su cuenta particular y el quinto para los groguets tras un balón largo de Reina. Después este impass el equipo de Unai Emery volvió a tener bajo control el encuentro, parecía que estaba más cerca el quinto que no el 4-2. A todo esto Unai Emery realizó una cuádruple sustitución, dio entrada a Parejo, Pau Torres, Lo Celso y Kiko Femenía, regreso y estreno respectivamente para los dos últimos, por Manu Morlanes, De la Fuente, Pedraza y Gerard Moreno. De este modo, Femenía se situó en el lateral derecho, Pau en el eje de la zaga junto a Mandi, y Cuenca en el flanco izquierdo de la línea de retaguardia, mientras que Lo Celso se colocó arriba junto a Morales.

Baena merodeó el quinto en más de una oportunidad, al igual que Lo Celso, que fue salir y poner a prueba a Kalinic con un disparo desde la frontal del área. El tiempo pasaba pero ni los incesantes cánticos de los aficionados croatas lograban insuflar el ánimo necesario para que la escuadra balcánica pusiera en aprietos a un Villarreal que vivía cómodo. Y una cosa es animar y otra encender bengalas, algo que hicieron los hinchas del Hajduk, un mero aperitivo de lo que le tocará vivir al Submarino la próxima semana en Split. Con el choque muy encarrilado Emery retiró a Morales que se llevó la ovación de la noche, y dio entrada a Nico Jackson, delantero por delantero.

La goleada local no aumentaba de casualidad, porque Chukwueze tuvo una que detuvo Kalinic y Pau Torres pudo ver puerta en un remate con la testa. Pero lo que llegó fue el inesperado gol del Hajduk, un tanto de penalti tras un codazo de Mandi sobre Nikola Kalinic, que tuvo que marcharse del partido tan solo cinco minutos después de sustituir a Livaja sangrando y aturdido, la pena máxima la transformó Fossati. El gol dio alas a un Hajduk que estaba en la lona y que buscó una diana más que le metiera de lleno en la eliminatoria, pero el tiro de Kravinovic se marchó al lateral de la red y luego Pau salvó también a los locales.

El Submarino pone un pie en la fase de grupos de la tercera competición continental, una clasificación que pudo dejar sentenciada hoy y que tendrá que certificar en el duelo de vuelta, en el que se espera una atmósfera cargada en las gradas. El encuentro de vuelta tendrá lugar el próximo jueves (21.00 horas) en el Poljud Stadium (Split), lugar donde se definirá el pase a la fase de grupos de la UEFA Conference League, no obstante, ante el Submarino tendrá antes una importante cita en la competición de Liga, en la que se medirá al Atlético de Madrid en el Cívitas Metropolitano es próximo domingo (19.30 horas).

Ficha técnica:

Villarreal CF: Reina, De la Fuente (Pau Torres, min. 61), Mandi, Cuenca, Pedraza (Kiko Femenía, min. 61), Coquelin, Morlanes (Dani Parejo, min. 61), Chukwueze, Álex Baena, Morales (Nico Jackson, min. 72) y Gerard Moreno (Lo Celso, min. 61).

Hajduk Split: Kalinic, Mikanovic (Lovrencsics, min. 69), Borevkovic, Awaziem, Elez Fossati, min. 79), Melnjak, Grgic, Krovinovic, Sahiti (Mlakar, min. 69), Biuk y Livaja (Nikola Kalinic, min. 79; Atanasov, min. 84).

Goles: 0-1. Min. 2: Biuk. 1-1. Min. 14: Morales. 2-1. Min. 19: Livaja (pp). 3-1. Min. 36: Morales. 4-1. Min. 45+2: Gerard Moreno. 4-2. Min. 85: Fossati (p).

Árbitro: Aleksei Kulbakov (Bielorrusia). Amonestó a los jugadores del Villarreal Álex Baena (32’) y Mandi (83’); así como a los del Hajduk Split Livaja (13’), Sahiti (35’), Awaziem (73’) y Lovrencsics (94’).

Estadio: Ciutat de València (Valencia). Entrada, 11.275 espectadores, 350 aficionados del Hajduk Split.

Incidencias: Partido correspondiente a la ida del play-off de la UEFA Conference League. Encuentro disputado en el Ciutat de Valencia de Valencia a causa de las obras de remodelación del Estadio de la Cerámica. Primer partido de la actual tercera competición europea en España. Temperatura, 26º C.